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鏈結區塊鏈金脈

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2017年8月號

區塊鏈十年有成

A Brief History of Blockchain
維內.古普塔 Vinay Gupta
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區塊鏈十年有成
在這十年之間,技術有長足的進步。

許多我們現在視為理所當然的技術,在它們那個時代都屬於寧靜革命。不妨想想,智慧型手機對我們生活和工作方式的改變有多大。以前,人們離開辦公室就聯絡不到了,因為電話是綁在一個地方,不是和人綁在一起。現在,我們有全球游牧的工作者,直接用他們的電話建立起新的事業。試想,行動電話問世只有約十年。

現在,我們處於另一場寧靜革命之中:區塊鏈(blockchain)。這是一種分散式資料庫,保存不斷擴增、排序好的紀錄清單,稱作「區塊」(block)。拿短短十年來發生的事為例來說:

● 比特幣(bitcoin)是第一個重大區塊鏈創新。這是一種數位貨幣實驗。比特幣現在的市值在一百到兩百億美元之間,而且有數百萬人用於支付,包括一個龐大且不斷成長的匯款市場。

● 第二個創新稱為區塊鏈。基本上,這證實了運作比特幣的基礎技術,可以與這種貨幣分離開來,並用於組織之間的其他各種合作。世界上幾乎每一個主要的金融機構,目前都在進行區塊鏈研究,而且預期到了2017年,會有15%的銀行使用區塊鏈。

● 第三個創新稱為「智慧型合約」(smart contract),體現在稱為「以太坊」(ethereum)的第二代區塊鏈系統上,把小型電腦程式直接建入區塊鏈,得以用來代表貸款或債券等金融工具,而不只是像現金的比特幣代幣。以太坊智慧型合約平台現在的市值約為十億美元,有數百個專案投入這個市場。

● 第四大創新是目前的尖端區塊鏈思維,稱為「權益證明」(proof of stake)。目前這一代的區塊鏈,是由「工作證明」(proof of work)確保的,讓總運算力量最強的集團做決策。這些集團稱為「礦工」(miner),並運作龐大的資料中心,提供這種安全性,以交換加密貨幣付款。新系統不需要這些資料中心,以複雜的金融工具代替,安全程度相近,甚至更高。權益證明系統可望在今年稍後正式上線。

● 正逐漸出現的第五大創新,稱為「區塊鏈規模調整」(blockchain scaling)。目前在區塊鏈的世界裡,網路中的每一部電腦都要處理每一筆交易。這種做法的速度緩慢。可調整規模的區塊鏈會確定需要多少部電腦,來驗證每筆交易,並且有效率地分割工作,藉此加快這個過程,卻不致犧牲安全性。要管理這一點,但不損及區塊鏈最著名的安全性和穩健性,是困難的問題,卻不是那麼棘手。擴大規模的區塊鏈可望有夠快的速度,足以驅動物聯網(internet of things),並與銀行世界中的主要付款中介人(VISA 和 SWIFT)直接競爭。

由電腦科學家、密碼學家和數學家組成的精英團體,僅僅花了十年就打造出這個創新地貌。隨著這些突破的全部潛力席捲社會,事情必然會變得有點古怪。自動駕駛汽車和無人機將會使用區塊鏈付款,以取得充電站和降落場。國際貨幣移轉所花的時間,將從幾天縮短為一小時,然後是幾分鐘,也比目前系統處理得更可靠。

這些和其他變化,代表到處的交易成本都在降低。當交易成本下降到看不見的程度,現有的商業模式就會有突然、大幅度、難以預測的整合和解體。舉例來說,拍賣一向相當狹隘,而且屬於地方性質,缺乏普遍性和全球性,就像現在eBay等網站那樣。隨著接觸人們的成本降低,這套系統會突然改變。我們可以合理預期區塊鏈會引發許多這些一連串的改變,就跟電子商務在1990年代末發明以後的情況一樣。

很難預測它會往哪個方向走。之前有任何人預見社群媒體會出現嗎?又有誰預測到,點按朋友的臉孔會取代我們看電視的時間?預測者通常高估事情發生的速度,卻低估長遠的衝擊。但區塊鏈產業內部對規模的感受是:即將來到的變化,會「和網際網路的原始發明一樣大」,而這可能並沒有言過其實。我們能預測的,是隨著區塊鏈成熟,以及更多人趕上這個新的協作類型,它會擴展進入每件事,從供應鏈到可證明公平的網路約會(像是消除可能有人捏造個人簡介,以及利用其他卑鄙的技術),都是如此。而且,以過去十年區塊鏈進步的程度來看,將來或許可能比我們任何人想像得更快來到。

1990年代之前,不可能在網際網路上安全處理信用卡,因此電子商務根本不存在。區塊鏈可能多快帶來另一場革命性的變化?不妨想想杜拜的區塊鏈策略(注:由我設計),杜拜將在2020年之前,在區塊鏈上發布政府所有的文件,而且剛宣布今年將實施一些重大的初期專案。世界政府高峰會(World Government Summit)上提出的協議網際網路(Internet of Agreements)概念,是建立在這套策略之上,使用區塊鏈,來平復英國脫離歐盟(Brexit)和美國最近退出泛太平洋伙伴關係(Trans-Pacific Partnership)造成的一些顛簸,進而設想全球貿易的大幅轉型。這些充滿雄心的議題,必須在實務上獲得證明可行,但杜拜期望成本撙節和創新效益,會高於實驗成本。就像瑪麗安娜.瑪祖卡托(Mariana Mazzucato)在《創業型政府》(The Entrepreneurial State)一書說的,尖端創新往往握在國家手中,尤其基礎設施更是如此,而在區塊鏈空間裡,似乎注定是如此。

(羅耀宗譯自2017年2月28日HBR.org數位版文章)



維內.古普塔 Vinay Gupta

Hexayurt.Capital創辦人。這個基金投資創造協議網際網路。他協助擬定杜拜區塊鏈策略(Dubai Blockchain Strategy),這個專案是要管理以太坊區塊鏈平台的發展。他還發明了六角形急難組合屋(hexayurt)。他的專長領域包括:災難管理、能源政策和電腦繪圖。


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